任志剛批守財奴政策過時 加大投資可刺激經濟

金管局前總裁、現任行政會議成員任志剛的網誌《觀點》重出江湖,他批評政府過去10年一直採取「守財奴」政策,導致大量盈餘出現,同時未有投資未來,為香港的經濟注入新動力,拖著經濟後腿(fiscal drag)。他建議,可以從四個方向,更深入和更廣泛地了解《基本法》的規定,並透過擴張性的財政預算以加快經濟增長。

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任志剛表示,雖然本港政府一直恪守《基本法》第107條「以量入為出」或「避免赤字」的原則,但過去10年香港一直錄得龐大財政盈餘,認為未能達到有關條文列明「力求收支平衡」,社會亦未有太大關注,只有一些批評財政司司長「估錯數」或是「守財奴」的微言。

他認為,香港在過去10年經歷有史以來偏低的經濟增長,是由於政府一直採取「守財奴」政策,政府未有投資未來,為香港的經濟注入新動力,同時導致大量盈餘出現,拖著經濟後腿,形容政策「穩健有餘,進取不足,亦不合時宜。」

不過,他承認政府財政拖經濟後腿效應(fiscal drag)是一個複雜的問題,不是每個政府的財政部門可以完全掌控。為了令社會各界《基本法》第107條擁有更深入和更廣泛的了解,可以從四方面入手。

第一,從比較容易及沒有爭議的「時間」角度。他認為,《基本法》第107條從來沒有規定要特區政府每年都達至沒有赤字的平衡預算,合理的做法,應該是在一個經濟周期中達至收支平衡。在編製每一個年度的財政預算案時,應以最佳的經濟周期性作判斷。

第二,從財政「預算與實況」的角度。《基本法》第107條所指的是財政「預算」而非「實況」,由於兩者無可避免會有差異,判斷是否符合《基本法》應該從預算的角度出發。他認為,預算與實況差異程度的大小,反映出準備財政預算工作過程中的嚴謹程度。有關當局要著力研究,有需要便作出改善,增強預算的準確度。

第三,從《基本法》第107條的「概念具體」性質的角度。他提出,《基本法》第107條屬概念性質而不是具體規定。條例並沒有禁止逆周期的財政赤字,亦沒有禁止特區政府適時處理香港經濟結構問題,例如要暫用赤字預算去積極投資香港未來,提高生產力,經濟增長和政府收入。

第四,從《基本法》第107條的「財政預算……與本地生產總值的增長率相適應」的角度。任志剛認為這一點最重要,但經常被人忽略及誤解。他續指,條文使用「相適應」而非「同步」,當中充滿智慧,並以駕駛汽車作比喻︰當汽車行得太慢,便需要「踩油」;當汽車行得太快,便需要「收油」。換句話說,當經濟增長速度太慢,便需要增加政府開支、減稅和作出赤字預算;而當經濟增長速度太快,便可以用相反的財政政策。

任志剛補充,透過擴張性的財政預算以加快經濟增長,不論是作為逆周期的措施,或是應對低於正常增長的結構性問題的安排,都可以優先考慮那些具有較高乘數效應及提升生產力作用的項目。倘若憂慮經常性開支增長過大,亦可以優先考慮那些經常性開支影響較低的項目。

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